Royalsille rautaisa vahvistus – Aplha Jalloh palaa kuningaskuntaan

Euroopassa vietetyn vuoden jälkeen laitahyökkääjä Alpha Jalloh on jälleen Royalsin vahvuudessa. Vaahteraliigan arvokkaimman pelaajan palkinnon kaudella 2020 pokannut Jalloh muistetaan Vaasassa ensimmäisen kerran kesältä 2019, kun mies saapui Ruotsista täydentämään Royalsin pelaajavajetta.

– Tämä on hieno mahdollisuus tulla takaisin tuttuun joukkueeseen ja organisaatioon. Haluan olla mukana rakentamassa uutta. Royals on aina ollut lähellä sydäntäni, Jalloh kertoo.

Sierra Leonen ja Yhdysvaltojen kansalaisuudet omaava Jalloh tuli räjähtävästi mukaan joukkueeseen kaudella 2019: kuuden ottelun otannalla muun muassa 747 vastaanottojaardia ja 15 palautetusta aloituspotkusta 496 palautettua jaardia. Samana kesänä Jalloh kaiversi nimensä myös Vaahteraliigan historiaan, kun ottelussa Helsingin Wolverinesia vastaan 25.7.2019 mies porskutti aloituspotkusta kentän läpi touchdowniin peräti kahdesti. Vaahteraliigan tilastoista löytyy vuodesta 2003 alkaen vain kaksi miestä, jotka ovat pystyneet samaan suoritukseen: Chris Sharpe vuonna 2008 (Saints) ja Eric Allen vuonna 2010 (Trojans).

VAAHTERALIIGAN MVP JA PALUU RUOTSIIN

Koronapandemia iski vuodenvaihteen jälkeen, ja Vaahteraliiga päätettiin pelata kesällä 2020 lyhyempänä sarjana. Royals voitti viidestä ottelustaan kolme ja sijoittui runkosarjassa toiseksi varmistaen paikkansa pudotuspeleissä.

Jallohin panos menestykseen oli merkittävä, sillä jenkkitaituri urakoi hyökkäyksessä, puolustuksessa ja potkun palauttajana. Hyökkäyksessä pallo tarttui heittopeleissä 22 kertaa 457 jaardin arvoisesti ja juoksupelijaardeja kertyi 25 yrityksestä yhteensä 228 jaardia. Jallohin vaarallisuus potkun palauttajanakaan ei jäänyt epäselväksi: seitsemästä aloituspotkusta 209 palautettua jaardia, ja viidestä lentopotkusta yhteensä 119 jaardia sekä yksi touchdown. Huimat lukemat noteerattiin nopeasti Vaahteraliigassa.

Royalsin mainio kausi päättyi harmillisesti pisteen tappioon Helsingin Wolverinesia vastaan pudotuspelien ensimmäisellä kierroksella, ja Jalloh palasi takaisin Ruotsiin. Kohteena oli tuttu joukkue Stockholm Mean Machines, jossa hän oli voittanut Ruotsin mestaruuden edellisenä kesänä ennen siirtymistään Vaasaan.

– Ruotsi on ollut minulle aina kuin toinen koti. Oli mukavaa palata takaisin Tukholmaan, jossa voitimme mestaruuden kaudella 2019,

Jalloh pelasi runkosarjan kaksi viimeistä ottelua vieden Mean Machinesin aina loppuotteluun asti. Semifinaalissa Uppsala 86ers kaatui selkein lukemin 41–6. Finaalissa tie nousi kuitenkin pystyyn Carlstad Crusadersin ollessa niukasti parempi lukemin 12–14.

– Tappio jäi harmittamaan erityisesti joukkuekavereiden ja valmennusryhmän puolesta, Jalloh muistelee.

Vaikka mestaruus jäi saavuttamatta, oli Jallohin kausi 2020 sensaatiomainen. Valinta Vaahteraliigan arvokkaimmaksi pelaajaksi sekä nimeäminen AFI:n All-Pandemic -tähtijoukkueeseen laitahyökkääjäksi. All Stars -tyyppiseen ryhmään valittiin kuuden miehen neuvoston voimin 22 pelaajaa Yhdysvaltoja lukuun ottamatta maista, jotka järjestivät kilpailutoimintaa pandemian vaikutuksista huolimatta vuonna 2020. Mainittakoon, että myös Olaus Alinen valittiin Royalsista joukkueeseen hyökkäyksen linjaan.

EUROPEAN LEAGUE OF FOOTBALL JA LEIPZIG KINGS

Ruotsista Jallohin tie vei Saksaan ja Leipzigiin. Euroopassa oli lanseerattu uusi amerikkalaisen jalkapallon liiga, European League of Football. Leipzig Kings oli yksi uutta liigaa varten perustettu organisaatio, johon Jalloh allekirjoitti sopimuksen.

– Oli hienoa pelata Saksassa ”isoissa valoissa”. Minulle jäi Leipzigistä monta hyvää ystävää. Ja sitähän (amerikkalainen) jalkapallo on. Se on perhe.

Kings hankki NFL-kokemusta omaavan konkarivalmentajan Fred Armstrongin päävalmentajakseen, ja Jalloh sai liittyä saksalaisjoukkueeseen tutun valmentajan alaisuuteen – Armstrong toimi kaudella 2019 Stockholm Mean Machinesin mestaruusjoukkueessa hyökkäyksen koordinaattorina. Jallohin monitaituruus oli noteerattu myös Euroopan tasolla, sillä Saksaan saapuessaan Jalloh tunnettiin jo lempinimellä ”Swiss-Army Knife”.

– Kunnianosoitukset olivat tietenkin mahtavia, hän naurahtaa.

Kingsin kausi oli kaksijakoinen. Hyökkäyspeli oli liigan keskitason paremmalla puolella, ja varsinkin heittopeli toimi mainiosti (keskimäärin 244,5 edettyä jaardia per peli, liigan toiseksi paras lukema). Murheenkryyninä oli kuitenkin puolustus. Varsinkin juoksupelejä vastaan Kings ei meinannut löytää työkaluja. Päästettyjä juoksupelijaardeja kertyi peliä kohden keskimäärin 171,5, joka oli liigan toiseksi heikoin lukema. Myös päästetyt pisteet (keskimäärin 32 pistettä per peli) aiheuttivat hyökkäykselle liikaa painetta.

Kymmenestä ottelusta kertyi voittoja puolet, mikä oikeutti Pohjoisessa Divisioonassa kolmanteen sijaan. Pudotuspelit menivät Leipzigin Kuninkailta siten sivusuun. Jalloh esiintyi kuitenkin läpi kauden edukseen ollen Leipzigin vaarallisin ase vastustajia vastaan. Potkun palauttajana Jalloh oli jälleen tehokas, ja hän kirmasikin alkukaudesta useamman kerran aloituspotkusta suoraan touchdowniin.

– Henkilökohtaisesti kauteni oli mielestäni melko hyvä. Tosin tärkein asia on aina joukkueen pääseminen pudotuspeleihin sekä mestaruuden voittaminen, hän täsmentää.

18 aloituspotkusta mies keräsi yhteensä 649 palautettua jaardia, mikä kuitenkin noteerattiin pian, ja vastustajat alkoivat toteuttaa toisenlaista taktiikkaa. Se oli yksinkertaista – ei potkaista Jallohille. Hän vitsaileekin, että kausi oli hauska siihen asti, kunnes joukkueet lopettivat potkimisen hänen suuntaansa. Kauden päätteeksi Jalloh nimettiin jälleen AFI:n All-Stars -joukkueeseen; tällä kertaa potkun palauttajan paikalle.

ROMANIAN BOWL XI JA PALUU VAASAAN

Leipzigin jäätyä pudotuspelien ulkopuolelle Jalloh halusi vielä jatkaa kauttaan. Uusi osoite löytyikin nopeasti Romanian pääkaupungista Bukarestista, jossa Bucharest Rebels oli juuri aloittanut urakkansa Romanian pääsarjassa (Campionatul Național de Fotbal American).

– Olin yllätynyt miten hauskaa minulla Bukarestissa oli. Rebels on hieno organisaatio, joka haluaa kehittyä jatkuvasti, Jalloh toteaa.

Rebels voitti kaikki viisi runkosarjaotteluaan ja eteni ennakkosuosikkina pudotuspeleihin. Semifinaalissa vastaan asettui Cluj Crusaders, joka taipui Rebelsille hävyttömin lukemin 56–0. Loppuottelussa Romanian Bowl XI:ssä marraskuun 27. päivänä vastassa oli toisen semifinaaliparin voittaja Mures Monsters. Jännittävä ottelu päättyi lopulta Rebelsin 30–40 voittoon, ja Jalloh pääsi nostamaan mestaruuspokaalia.

– Leipzigin ja ELF-kauden jälkeen oli mahtavaa päättää vuosi 2021 mestaruuteen, Jalloh myhäilee.

Ympyrä sulkeutuu, kun matka Kaarlen kentältä Ruotsiin, Saksaan, Euroopan halki Romaniaan ja sieltä jälleen Pohjanmaalle saa päätöksensä. Myös perhesyyt tukivat paluuta Kuninkaallisten paitaan. Muutto Vaasaan mahdollistaa sen, että Jalloh pääsee lähemmin Närpiössä asuvan tyttärensä arkeen ja elämään.

– Haluan, että hän näkee minut kentällä. Haluan antaa hänelle mahdollisuuden nähdä isänsä pelaavan, Jalloh kertoo.

Kaksi kautta Vaahteraliigassa tahkonnut Jalloh kantaa isoa roolia ensi kesänä ykkösdivisioonassa. Hän uskoo pitkän tähtäimen kehitykseen, eikä takerru liikaa yksittäisiin tapahtumiin.

– Urheilussa asioita tapahtuu. Joskus on otettava askel taakse, jotta voi ottaa kaksi askelta eteenpäin. Valmistautumista kauteen helpottaa tietysti se, ettemme tarvitse niin paljoa importteja.

Royalsin tavoitteet ovat korkealla, ja huomio kiinnittyy treenaamisessa pieniin asioihin.

– Joukkue on hyvässä kunnossa, ja olen nähnyt myös nuorten pelaajien kehittyvän selvästi, hän vakuuttaa.

Ulkomailla vietetyt vuodet ovat kasvattaneet ja antaneet arvokasta oppia. Jalloh osaa nyt hyödyntää paremmin tietoa treenaamisen tukena kuin kaksi vuotta sitten.

– Osaan nyt kiinnittää paljon enemmän huomiota pieniin yksityiskohtiin, jotka vaikuttavat suoritukseen. John Booker ja muutkin valmentajat ovat saaneet minut ajattelemaan asioita. Myös kausi ELF:ssa opetti paljon.

Tulevasta kaudesta puhuttaessa Jalloh ei kiertele eikä kaartele. Nousu takaisin Vaahteraliigaan näkyy selkeästi horisontissa.

– Uskon, että tulemme dominoimaan ja voittamaan mestaruuden. Booker ja muu valmennusryhmä tekee mahtavaa työtä joukkueen eteen. He jakavat ja jalostavat tietoa ja se näkyy pelaajissa. Tiettyjen pelaajien kesken on jo muodostunut kemiaa. Kesällä tullaan varmasti näkemään hauskoja ja runsaspisteisiä otteluita.

ROYALS-JOHDON MIETTEET JALLOHIN PALUUSTA

”Alpha on meille tuttu pelaaja mikä on aina hyvä asia kun vahvistuksia tuodaan. Tiedämme pitkälti mitä saamme. Hän on ehdottomasti sellainen ”jokeri” pelaaja joka voi omalla tekemisellä muuttaa ottelun kulkua täysin. Yksinkertaisesti Alpha Jalloh on yksi kovimpia Suomessa pelanneita USA vahvistuksia viimeisen muutaman vuoden ajalta. Tottakai olemme erittäin tyytyväisiä että saimme hänet Vaasaan.

Pelipaikkoja hänelle voi keksiä oikeastaan ihan mitä vain pois lukien hyökkäyksen ja puolustuksen linjat. Hän on erittäin vaarallinen pallon kanssa ja puolustuksen takakentällä. Aina kun herra koskee palloon saa yleisö sekä vastustava joukkue pidättää hengitystään. Useimmiten tapahtuu jotain sähköistä jota seuraa maali.

Koemme sen arvokkaaksi että hän on maisemissa jo nyt ja harjoittelemassa joukkueen kanssa. Aiemmin hän liittyi joukkueeseen kesken kauden (2019) ja 2 viikkoa ennen kauden alkua (2020). Mitään tämä ei tosiaan takaa mutta aina parempi kuin kaveri on paikalla ajoissa ja kaikki muut juoksevat asiat hoidettu hyvin ennen kauden alkua.

Alpha on ehdoton VAHVISTUS joukkueeseen mutta ei hän sitä yksin tee. Kunhan loukkaantumisilta vältytään, niin joukkue tulee olemaan hyvä. Haluamme olla vahvoja kaikissa ottelun vaiheissa.

Nyt onkin hyvä aika valmistautua Royals kauteen nappaamalla edustusjoukkueen kausikortti StudioTicketistä tai tutulta Royalsin pelaajalta.”

ALLA OLEVISTA VIDEOISTA VOIT KATSELLA JALLOHIN KAUSIEN 2019, 2020 JA 2021 PARHAITA PALOJA