Puolimatkan krouvi

Kun puolet Vaahteraliigan kauden 2018 runkosarjasta on pelattu, niin Royals (2-3) lähtee toiselle puoliskolle jaetulta kolmannelta sijalta. Tuon kolmannen sijan Royalsin kanssa jakaa Porvoon Butchers (2-3) ja Tampere Saints (2-3). Tämä tarkoittaa sitä, että ainakin yksi näistä kolmesta tulee jäämään pudotuspelien ulkopuolelle. Kolmikko on voittanut voitottoman Seinäjoen Crocodilesin (0-5) ja ristiin toisensa, joten todellisen järjestyksen löytäminen näiden kolmen välillä vaatii ns. korkeampaa matematiikkaa tai arpapeliä, siihen ei onneksi tässä vaiheessa kautta ole kuitenkaan tarpeen lähteä.

Nihkeän alkukauden ja päävalmentajan vaihtumisen jälkeen Royals on löytänyt nousujohteisen vireen ja kahden tappion jälkeen se on voittanut neljästä viimeisimmästä kamppailustaan kolme. Kaksi voittoa tuli kolmesta viimeisimmästä Vaahteraliigaottelusta ja kolmas voitto tuli Royalsin historian ensimmäisestä kansainvälisestä ottelusta, missä se kohtasi Amsterdam Crusadersin. Kuluvalle Royals uudistui vahvistusten osalta ns. isolla kädellä ja ainut jatkaja oli monitoimimies #33 Stacey Thomas. Vahvistusten uudistuessa, uudistui myös pelityyli ja tavoitteena oli viime kauden heittosirkusta tasapuolisempi hyökkäys. Puolustuksen osalta monen huulilla oli kysymys, kuinka paikata LB #4 Chris Youngin jättämä aukko. Tuon aukon on ainakin tilastojen valossa täyttänyt LB #4 Steeven Tresfield, sillä Tresfield johtaa Vaahteraliigan taklaustilastoa 7,2 taklauksen ottelukohtaisella keskiarvolla ja Younghan voitti viime kaudella samaisen tilaston 7,3 jaardin keskiarvolla.

Tässä vaiheessa kautta tilastoista on myös helppo todeta, että hyökkäys etenee nyt erittäin tasapainoisesti. Jos viime kaudella uudet yritykset saatiin yli puolet useammin heittäen kuin juosten, niin kuluvalla kaudella uusia yrityksiä on tullut juosten ja heittäen tasan yhtä monta kertaa. Myös edettyjä jaardeja on alkukaudesta kertynyt juosten ja heittäen lähes identtinen määrä, kun viime kaudelle jokaista edettyä juoksujaardia kohden edettiin heittäen kolme jaardia.

Yksittäisenä pelaajana #33 Stacey Thomas on nostanut profiiliaan entisestään. Esimerkiksi puolustuksessa hänen taklauskeskiarvonsa on noussut 5:stä 7:ään. Tämä on kova luku etenkin, kun huomioi, että Stacey on samalla ottanut merkittävän roolin myös hyökkäyksessä, missä mies on Kuninkaallisten toiseksi kovin laitahyökkääjä. Kovin on keskushyökkääjänä pääasiassa operoiva RB #34 Justin Williams. Tiivistettynä voidaan todeta, että Royalsin hyökkäyksen ykkösnyrkki on #34 Williams ja puolustuksen ykkösnyrkki on #4 Tresfield ja näitä molempia säestää erittäin ansiokkaasti #33 Stacey Thomas.

Näiden ulkomaanapujen taustalla kovaa kautta tekevät etenkin puolustuksen linjamiehet #96 Lauri Hannula ja #97 Martti Kass. Lisäksi jenkeistä palannut #5 Walter Vasanoja on osoittanut pärjäävänsä mainioisti Vaahteraliigavauhdissa. DB #21 Rufail Khalifa on loukkantumisten ja armeijapalveluksen takia ollut pienessä suvannossa, mutta loppukauta ajatellen Rufa tulee varmasti nostamaan profiiliaan. Hyökkäyksen linjassa urakoivat nuorukaiset  #77 Shoul Ashak ja  #70 Antti Niemelä ovat varmasti nimiä, jotka kannattaa tulevaisuutta ajatellen painaa mieleen.

Seuraavan kerran Kuninkaalliset ovat tulessa tulevana lauantaina, kun Royals palaa viheriölle kolmen viikon tauon jälkeen. Edessä ei olekaan mikään turha kamppailu sillä kyseessä on kauden toinen Botnia Bowl. Seinäjoki Crocodiles ei ole vielä voittoa kuluvalla kaudella ottanut, mutta viime lauantaina se oli jo todella lähellä, sillä se johti aivan loppumetreille asti sarjakakkosena olevaa Kuopio Steelersiä. Crocot olivat alkukaudesta varsin vaisuja, mutta Royalsin lailla he ovat operoineet nousujohteisesti ja muokanneet avain henkilöstöään. Royals vaihtoi päävalmentajan ja Crocodiles pelinrakentajan. Edessä ei siis todellakaan ole mikään läpihuutojuttu vaan todellinen kamppailujen kamppailu ja mikäli Royals haluaa olla pudotuspelivauhdissa mukana, niin sillä ei ole varaa hävitä tätä ottelua. Ottelu pelataan siis lauantaina 7.7. kello 18.30 alkaen Seinäjoen Keskuskentällä. Siis punaista päälle ja Seinäjoelle kannustamaan Royals voittoon!