Kaikki pelissä Porvoossa

Wasa Royals matkaa torstaina 23.8. Porvooseen Butchersin vieraaksi ja käytännössä ottelun panoksena on ei enempää eikä vähempää, kuin runkosarjan kolmas sija. Ykköspaikkaan on jo lukittunut Helsinki Roosters ja kakkospaikkaan Kuopio Steelers. Voitolla Royals lukitsee itsensä kolmanneksi, ja Butchers ottaisi voitolla erittäin vahvan kiinnityksen kolmossijaan. Häviöllä molemmat voivat vielä jopa pullahtaa pois neljän joukosta ja näin ollen myös pudotuspeleistä. Panosta kamppailussa siis riittää. Tampere Saintsin oljenkorsi kolmosijaan olisi Butchersin voitto ja lisäksi Saintsin itsensä tulisi kaataa Seinäjoen Crocodiles ja yllättää vieraissa Kuopio Steelers.

Kolmospaikka on tärkeä siksi, että kukaan tuskin haluaa kohdata välierässä Roostersia vieraissa, ellei vaihtoehto ole sitten jäädä kokonaan pudotuspelien ulkopuolelle. Täyttä varmuutta ei ole tästä viimeisestäkään vaihtoehdosta, sillä siksi tyly isäntä Roosters on Velodromilla ollut. Roosters onkin voittanut kauden viisi kotipeliään yhteislukemin 283-67, eli keskimäärin 57-13. Royalsin ja Butchersin kauden edellinen kohtaaminen päättyi Butchersin 13-36 voittoon. Tuolloin Royalsilla oli alla hieman epäonnistunut valmistautuminen kauteen ja kyseessä oli ensimmäinen kamppailu ilman erotettua päävalmentajaa. Tämän päivän Royals onkin varsin erilainen joukkue, kuin kauden aloittanut kokoonpano ja kehitystä on tapahtunut niin rosterissa, kuin pelitavassakin.

Haasteena ja mahdollisuutena otteluun valmistautumisessa voidaan nähdä pitkä pelitauko ennen Butchers kamppailua. Royals on pelannut otteluohjelmasta, EM-kisoista ja yhden joukkueen sarjasta luopumisesta johtuen viimeksi 23.7. eli taukoa tulee tasan kuukausi. Pelaajat ovat ainakin ehtineet palautua ja toipua pikkuvammoistaan ja valmennuksella on ollut aikaa laatia pelisuunnitelmaa sekä ajaa sitä sisään, mutta kuukauden tauko pelaamisesta tarkoittaa pelaajille myös sitä, että koneet on tavallaan käynnistettävä uudestaan ja on löydettävä taas se aggressiivinen pelimoodi, mitä harjoituksissa on vaikea ylläpitää. Butchersilla on kyseessä vastaavasti kolmas ottelu neljäntoistapäivän eli kahden viikon sisään. Lisäksi joukkueella on ollut loukkaantumis- ja pelikieltohuolia, joten varsin erilaisista lähtökohdista nämä kaksi joukkuetta lähtevät torstain kamppailuun.

Myös Royalsin päävalmentaja Seppo Evwaraye on samoilla linjoilla Royals pressin kanssa, ”Kyseessä on molemmille joukkueille erittäin tärkeä ottelu, minkä panoksena ei ole vähempää kuin runkosarjan kolmas sija. Meillä on takana todella pitkä tauko, tarkalleen kuukausi. Tietyssä mielessä tämä hyvä asia, mutta toisessa mielessä todella huono. Uskon, että nyt on kuitenkin opittu viime kerrasta ja olemme harjoitelleet suhteellisen kovaa täydessä varustuksessa. Halusimme varmistaa, että olemme tarvittavan fyysisiä heti alussa ja emme joutuisi tunnustelemaan itseämme peliin. Molempien joukkueiden osalta tullaan varmasti näkemään todella kovaa yritystä. Näkisin, että ottelu ratkeaa siihen, kumpi pelaa rennommin ja tekee vähemmän virheitä.”

Hieman kärjistäen kyseessä on siis vähintään teoreettinen mitaliottelu, sillä välierien häviäjät eivät jenkkifutiksessa enää kohtaa ja jos runkosarjan kolmonen halutaan kangeta pois mitalilta, täytyy sen hävitä oma välieränsä, ja nelosen tulee yllättää omassa välierässään jo jutun alussa hehkutettu Roosters. Edessä on siis erittäin tärkeä ja mielenkiintoinen kamppailu, missä Vaahteraliigassa pientä suvantovaihetta elävä kestomenestyjä Butchers, ja paikkaansa kotimaisessa kärjessä vakiinnuttamaan pyrkivä Royals kamppailevat siitä, kumpi säilyttää mahdollisuutensa päättää kausi vähintään tyydyttävästi ellei jopa erinomaisesti. Mikäli et pääse paikanpäälle, niin ottelun näet Nelonen Prolta ja Ruutu plus palvelusta. Paras paikka seurata kamppailua Vaasassa löytyy Kaptenista Kauppapuistikolla, missä pyörii toivottavasti kolmanneksi viimeistä kertaa tällä kaudella Royalsin virallinen kisastudio.