Isojen pelien ilta

Wasa Royals voitti torstai-illan kamppailussaan Porvoo Butchersin luvuin 58 – 31 (17 – 17) ja varmisti näin paikkansa Vaahteraliigan välieriin sekä otti tiukan kiinnityksen runkosarjan toiseen sijaan ja välierän kotietuun. Illan teema oli isot pelit, sillä 14 pistesuorituksesta 11 alkoi vähintään 30 jaardin päästä maalista. Illan pisin oli RJ Longin 96 jaardinen, mikä oli yksi Sottilaren ottelussa heittämästä seitsemästä TD:stä. Isoihin peleihin lukeutuu helposti myös Butchersin DE Kurvisen heittoryntäyksessä nappaama ja maaliin palauttama syötönkatko. Myös Royalsin CB Rufail Khalifa palautti syötönkatkon maaliin ja sama mies teki ison pelastuksen ja raastoi pallon Butchersin RB Stevensin kainalosta sen jälkeen, kun Stevens oli jo puhkaissut Royalsin puolustuksen ja liikuttanut palloa 51 jaardia. Tätä viihdyttävää kamppailua seurasi 1204 katsojaa. (Kuvat: Jukka Salo)

Royalsin alku oli todella tahmea ja kuvaavaa on, että Butchersin hyökkäyksen ensimmäinen peli oli RB Stevensin 73 jaardinen TD -juoksu. Vastaavasti Royalsin hyökkäyksen ensiesiintyminen oli ottelussa kolme epäonnistunutta heittoa ja lentopotku eli ns. kolme ja ulos. QB #12 Sottilare oli vain häilyvä varjo itsestään eivätkä laitahyökkääjätkään yhtään auttaneet tilannetta. Royalsin heittopelin 1. neljänneksen saldo oli 12 epäonnistunutta ja kuusi onnistunutta heittoa. Toisen neljänneksen alussa Butchers siirtyi jo 0-17 johtoon, mutta sitten tapahtui mitä urheilussa aika-ajoin tapahtuu eli momemtum kääntyy.

#13 RJ Long vankisti paikkaansa Liigan ”ykkös rissuna”

Royals oli jo tuskallisen tutussa kolme ja ulos tilanteessa, mutta Butchersin tähtihyökkääjä Stevens pomputtaa lentopotkun vapaan kiinniottonsa (mikäli palauttaja antaa merkin kättään heiluttamalla, hän saa ns. rauhassa ottaa pallon kiinni, mutta menettää oikeutensa palauttaa sitä) maahan ja Royalsin tähtipuolustaja LB #4 Young peittää sen vain 20 jaardin päässä Butchersin maalialueesta. Tämän jälkeen Royalsin hyökkäys epäonnistuu heitossa kolmesti, mutta saa henkisesti tärkeät kolme pistettä taululle, kun #8 Spencer Cutlan onnistuu 38 jaardin potkumaalissa (20 jaardin päässä maalista 8 jaardin aloitussyöttö ja 10 jaardin maalialue, niin pallo lentää 38 jaardia). Tämän jälkeen alkaakin Royalsin ylämäki ja ja vastaavasti Butchersin alamäki syvenee, eikä puhtaasti kotimaisin voimin taistellut Butcherspuolustus pystynyt pysäyttämään käyntiin nytkähtänyttä Royalsin heittohyökkäystä. Viimeistään WR #7 Aappo Salorannan TD vapauttaa Royalsin hyökkäyksen. Kun vain hetkeä ennen puoliaikaa ensin Royalsin DL #92 Rodon Zeqiri jää täysin blokkaamatta ja pääsee aivan 100-0 puhtaaseen säkitykseen ja kun vielä Butchersin puntti epäonnistuu jääden vain 9 jaardin mittaiseksi pääsee Royals puolessa kentässä palloon 18 sekuntia ennen puoliaikaa. Sottilaren käsi käy ja illan hahmo WR #13 RJ Long tekee illan ensimmäisen kolmen suorastaan, kun Spencer Cutlan vielä viimeistelee lisäpisteen, niin puoliajalle mennään tasatilanteessa 17-17.

Kolmas neljännes olikin Royalsin juhlaa ja se täräytti kolmanneksen viidestä TD:stä neljä ensimmäistä (Long kahdesti, Rufail Khalifa ja Kaas kerran) ja karkasi vastustamattoman johtoon. Butchers pääsi vielä kaunistelemaan lukemia, mutta vahvasti puolustuksessakin pelannut #6 Nicholas Peterson näytti hyökkäysosaamistaan ja hassutti Butcherspuolustuksen. Ottelun lopussa Long kruunaa huikean iltansa 96 jaardin TD:llään ja näin illan loppulukemiksi 58-31. Takamatkalta voittoon tai nihkeä alku ei sinänsä ole Royalsille tällä kaudella mikään uusi asia, sillä yhdeksässä pelaamassaan ottelussa se on viidesti ollut avausneljänneksen jälkeen tappiolla ja kolmesti se on tilanteesta noussut voittoon. Avausneljänneksen johtoasemasta se ei ole vastavaasti kertaakaan ottelua hävinnyt. Eilisen takamatka tosin oli kauden selkeästi suurin.

Rufail Khalifa palautti syötönkatkonsa ”pohjiin”

Royalsin puolustuksessa tutut nimet olivat jälleen näkyvimpiä. Ottelusta toiseen kovimpana taklaajana LB #4 Chris Young rinnallaan DL #9 Efe Evwaraye. Vakuuttavia otteita jatkoi myös CB Rufail Khalifa , syötönkatko,TD, pakotettu rähmäys jne. Erikoisjoukkueissa QB #11 Juuso Saikko poimi kovat tilastot, 2,5 taklauksellaan ja yhdellä pakotetulla rähmäyksellä. QB Sottilaren huikeat tilastot 507 heittojaardia ja 7 heitettyä TD:tä ovat entistä huikeammat, kun muistaa niiden syntyneen käytännössä kolmen neljänneksen aikana, sillä ensimmäisellä neljänneksellä heittojaardeja kertyi vain 38. Kolmen viimeisen neljänneksen keskiarvo onkin sitten yli 150 jaardia. WR RJ Long eteni 13 kiinniotolla 317 jaardia ja teki 4 TD:tä. Joukkueena Royals eteni heittäen 51 yrityksellä 545 jaardia (Butchers 90) ja juosten 10 yrityksellä 16 (Butchers 171) jaardia. Juosten Royals ei saanut yksiäkään uusia yrityksiä, mutta heittäen niitä tuli 19 (Butchers 3), joten varsin yksipuoleisesti mentiin, mutta päävalmentaja Bookerin sanoin, se otetaan, mitä puolustus antaa.

Seuraavan kerran Royals on tulessa torstaina 3.8 Seinäjoella, kun vastaan asettuu Crocodiles. Tällä kaudella Kuninkaalliset ovat saaneet niskalenkin ahtaalle ajautuneesta Lakeuden saalistajasta. Ottelua ei kuitenkaan ole pelattu tai voitettu ennen kuin päätösvihellys on soinut ja paikalliskamppailut ovat aina oma tarinansa ja niissä voi tapahtua mitä vain. Säilyykö Kirnu Vaasassa vai pystyykö Crocodiles kauden kovimpaan yllätykseen? Se selviää parhaiten paikan päällä Oma SP-stadionilla Seinäjoella torstaina 3.8. klo 18.30 alkaen.