Butchers saapuu Kaarlelle

Wasa Royals (6-2) puolustaa Vaahteraliigan runkosarjan toista sijaansa ja välierän kotietua, Kaarlen kentällä torstaina 27.7. klo 18.30 alkavassa ottelussa, Porvoon Butchersia (6-3) vastaan. Voitolla Royals ottaisi kahden pisteen eli yhden voiton kaulan kovimpiin kilpakumppaneihinsa, Hämeenlinna Huskiesiin (6-3) sekä illan vastustajaansa Butchersiin ja samalla se joka tapauksessa varmistaisi paikkansa ainakin neljän parhaan joukkoon ja pudotuspeleihin. Butchersin voitto taas nostaisi heidät kakkoseksi ohi Royalsin. Joukkueiden edellisen kohtaamisen Royals voitti vieraissa viime hetkien TD:llään 14-19, mutta tuon kamppailun jälkeen molemmissa joukkueissa on tapahtunut muutoksia pelaajarintamalla. Butchersilla avainpelaajat ovat vaihtuneet ja Royalsilla lisääntyneet 

Tiukkaa siis on ja vaikka alla on kaksi voittoa kahdesta kovimmasta mahdollisesta vastuksesta (Roosters ja Huskies), niin vielä pitää voittaa, mikäli haluaa pysyä kiinni kotiedussa ja jälleen on vastassa kovin jäljellä olevista kilpakumppaneista. Vaahteraliigan runkosarjassa pelataan vain 12 ottelua (7 joukkueen kaksinkertainen sarja), joten kärjessä jokainen tappio on kriittinen ja se pitää kamppailun erittäin mielenkiintoisena runkosarjan loppuun asti. Roosters on pitänyt kärkipaikkaa koko kauden, mutta sijoilla 2-4 olleet Royals, Buthers ja Huskies ovat vaihtaneet keskinäistä järjestystä ottelu ottelulta ja nyt Royalsilla on siis mahdollisuus ottaa yliote ainakin Butchersista, sillä kahdella keskinäisellä voitolla se saisi edun, mikäli runkosarjan päätteeksi joukkueet päätyvät tasapisteisiin.

Tämä ottelun asetelmista isossa kuvassa. Jos katsotaan mitä vertailukelpoista on tapahtunut joukkueiden viimeisen kohtaamisen jälkeen, niin molemmat ovat pystyneet kaatamaan Huskiesin ja Royals Roostersin. Butchers haastoi Roostersin tosissaan, johtaen toisen neljänneksen alussa jo 14-0, mutta sitten Roosters sai yliotteen ja kaasutti 14-35 johdon kautta 21-35 voittoon. Ennakkoasetelmat ovat siis tasaiset myös näiltä osin. Muistettava on, että Butchers puolustus pystyi lähes nollaamaan Huskiesin kivikovan heittohyökkäyksen ja vasta Roostersin laadukas heiton ja juoksun yhdistelmä toi heille voiton Butchersista. Butchersilla on siis marssittaa erittäin kova puolustus Kuninkaalliselle maaperälle ja takuuvarmaa on myös se, että he tulevat otteluun hyvin valmistautuneina ja kovalla asenteella.

Hyökkäyksen puolella sekä Porvoon pelinrakentaja, että keskushyökkääjä ovat loukkaantumisten johdosta vaihtuneet sitten viime kohtaamisen, mutta kyse ei ole mistään täytemiehistä, vaan etenkin RB Stevens kuuluu liigan ehdottomaan kärkikastiin. RB Rickey Stevens on hallitseva Puolan mestari. ”Kaudella 2015 Stevens oli Turku Trojansin juoksupelin veturi. Kymmenessä ottelussa yhdysvaltalainen juoksi yli seitsemän jaardin kerkiarvolla reilut 1100 jaardia ja viimeisteli juosten 15 touchdownia. Kokonaisjaardimäärässä Stevens oli tuolloin Vaahteraliigan kärkinimi, sillä juoksujaardien lisäksi summaa kerryttivät myös lähes 300 kiinniottojaardia ja melkein 400 palautusjaardia” (lainaus vaahteraliiga.fi). Stevensin tahti ei ole ainakaan laantumaan päin vaan päin vastoin, sillä kolmessa ottelussa hän nyt juossut 7 jaardin kantokohtaisella keskiarvolla lähes 600 jaardia ja viimeistellyt 7 TD:tä. Juoksupainotteisessa hyökkäyksessä uusi pelinrakentaja Daniel Farley on pelannut ailahtelevasti, mutta olettavaa on, että ajan kanssa se kuuluisa sama sivu löytyy laitahyökkääjien kanssa suuremmalla ja suuremmalla prosentilla.

Menestyäkseen ottelussa Royalsin on saatava myös juoksuhyökkäys rullaamaan ja se ei välttämättä ole helppo tehtävä Butchersin kivenkovaa juoksupuolustusta vastaan. Royalsin päävalmentaja John Booker ennakoi tulevaa ottelua ja päivittyneitä joukkueita seuraavasti, ”Tietyt pelaajat ovat vaihtuneet ja kehittyneet molemmissa joukkueissa, mutta molemmat joukkueet pelaavat edelleen samalla systeemillä. Molemmat systeemit vain toimivat paremmin parantuneiden pelaajien myötä. Puolustuksemme pitää pelata paljon aikaisempaa paremmin jarruttaakseen Butchersin hyökkäystä. Tärkeintä meille on hidastaa Butchersin keskushyökkääjää Rickey Stevensiä. Butchersin puolustus on erittäin nopea ja aggressiivinen. Meidän pitää edelleen kasvaa ja kehittyä hyökkäyksen osalta tehdäksemme pisteitä. Meidän tulee kehittää juoksupeliämme vastaamaan heittopelimme kehittymistä.”

Royalsin osalta niistä nimistä, joita ei Porvoon kohtaamisessa viimeksi nähty, marssii torstaina Kaarlelle, loistavan Vaahterakauden debyyttiottelun Hämeenlinnassa pelannut DB #6 Nicko Peterson sekä aina vaarallinen WR Aappo Saloranta. Yksilötason kamppailuissa mielenkiintoisia nimiä ovat Royalsin LB #4 Chris Young vs Rickey Stevens sekä DL #9 Efe Evwaraye vs Porvoon hyökkäyksen linja, Pasi Lautalan ja Arttu Tennbergin johdolla. Mielenkiintoista on myös nähdä DB Emmanuel Amudengin paluu Kaarlen kentälle, mutta tällä kertaa vierasjoukkueen pelipaita päillä. Samoin viime kaudelle Royalsia edustanut porvoolainen Phung Nguyen palaa tutun yleisön eteen.

Odotettavissa on jännitysnäytelmä, missä pelataan korkeimmasta mahdollisesta panoksesta runkosarjan osalta eli kotiedusta välierään. Tämä siksi, että finaali pelataan kotijoukkueesta riippumatta Telia 5G Areenalla (aka Töölön jalkapallostadion / Finnair Stadium / Sonera Stadium) Helsingissä. Tätä kamppailua Kaarlella ei siis kannata missata. Satoi tai paistoi, niin tunnelma tiivistyy ja meno on sen mukaista. Nähdään Kaarlella torstaina 27.7. klo 18.30 alkavassa Royals vs. Butchers huippuottelussa. (Artikkelin kuvat kesän 2016 Butchers-ottelusta by Samppa).