Royals karkasi Crocoilta toisella puoliajalla

24 touko Royals karkasi Crocoilta toisella puoliajalla

Botnia Bowl Botnia-hallissa oli lupausten mukaan spektaakeli, ja siinä Royals onnistui sanojensa mittaisesti. Itse tapahtuma oli poikkeuksellisen upea ja erilainen siitä, mitä Suomessa on totuttu näkemään. Sisähallin meteli ja säätilasta riippumaton otteluympäristö tarjosi pelaajille ja kannattajille harvinaislaatuista herkkua ja ilmiö nimeltä 12. pelaaja astui toden teolla esiin (tällä tarkoitetaan kotiyleisöstä lähtevän metelin vaikutusta etenkin vastustajan hyökkäykseen lähtöihin). Lisäksi kun kauden ensimmäiseen kotiotteluun saatiin vastaan vielä paikallisvastus, Seinäjoki Crocodiles, oli ilmassa todellinen herkkupala.

Näiden kahden kaupungin edustusjoukkueiden keskinäisiä kohtaamisia on historiassa kymmenen kappaletta, joista viimeiset yhdeksän ovat menneet Etelä-Pohjanmaalle. Royals, tai sen edeltäjä, on voittanut kohtaamisista vain yhden, eli sen ensimmäisen kohtaamisen koskaan. Aikaa tästä on kulunut jo kauan, sillä vuonna 1988 vaasalainen Warriors kukisti Crocodilesin II-divisioonan ottelussa luvuin 14-13. Viime kauden kaikki kolme kohtaamista menivät niukasti, mutta menivät kuitenkin, Crocodilesin nimiin. Kolmekymmentä vuotta on pitkä aika, mutta keskinäisiä otteluita ei ennen viime kautta ole pelattu pitkiin aikoihin.

LB #4 Chris ”The Beast” Young oli jälleen ylitse muiden (kuva: Samppa Toivonen).

Crocodiles oli tutkinut Royalsin pelin tarkasti. Tukimies #4 Chris Young oli laitettu erikoistarkkailuun, ja Crocodilesin hyökkäyksen linja olikin useasti hidastamassa Youngin puolustustyöskentelyä silläkin riskillä, että Royalsin puolustuksen linjalle avautuisi enemmän paikkoja tehdä pelejä. Vastaavasti Royalsin hyökkäystä vastaan oli #13 RJ Long ja #8 Spencer Cutlan erikoisvartioinnissa. Royals ei ensimmäisellä puoliajalla löytänyt aseita kummallakaan puolella palloa, ja etenkin pelinrakentaja #12 Justin Sottilaren kahden syötönkatkon jälkeen oli hyökkäyksellä ison pohdinnan paikka. Royalsin puolustus venyi, mutta ei joutunut taipumaan missään vaiheessa.

Crocodiles avasi pistetilin avauspuoliajalla, saatuaan pallon hyvästä kenttäasetelmasta, Anthony Brooksin otettua syötönkatkon keskiviivan tuntumassa. Pelinrakentaja Brett Arrivey hämäsi juoksua keskushyökkääjälle, ja juoksi itse pallon maalialueelle. Kahden pisteen lisäpisteen viimeisteli Cory Magwood. Toisen neljänneksen lopulla Royals onnistui vihdoin löytämään aukkoja Crocodilesin puolustuksesta. Kun Long ja Cutlan olivat erikoisvartioinnissa, nousivat esiin heittopeleissä omat pojat, #88 Dmitri Doubitski ja #19 Jussi Kaas. Etenkin Kaas teki muutamia näyttäviä pitkiä kiinniottoja. Ensimmäisen 40-jaardisen kopin mitätöi rangaistus hyökkäyksen linjassa, mutta myöhemmin Kaas sai kuitin, nappaamalla pallon kiinni ovelasti puolustajan pään takaa maalialueella, tuoden puoliajalle Royalsin lukemissa 6-8.

WR #19 Jussi Kaas on lunastamassa odotuksia yhdessä WR #88 Dmitri Doubitskin kanssa (kuva: Jukka Salo)

Toiselle puoliajalle Royals saapui kuinuutena joukkueena. Poissa olivat tyhmät virheet, rangaistukset sekä ajoitusvirheet. Kotijoukkue alkoi käyttämään entistä enemmän juoksupeliä, ja #40 Tom Suoste juoksikin vahvasti keskeltä useaan otteeseen. Tämä pakotti Crocodilesin puolustuksen keskittymään enemmän Suosteen juoksuihin, ja tämä avasikin enemmän tilaa heittopeleille. RJ Long napsi useita mallikkaita heittoja kiinni, ja pienten loukkaantumistenkin avustuksella Crocodilesin takakenttä alkoi taipumaan. Kun Royalsin hyökkäyksen monipuolisuus alkoi puremaan, Suoste juoksi monta taklausta välttäen 8 jaardin mittaisen touchdownin, ja vei samalla Royalsin ensi kertaa johtoon.

Puolustus alkoi väsyttämään Crocodilesin hyökkäyksen linjaa, eikä toisella puoliajalla kukaan päässyt enää blokeilla kiinni Chris Youngiin, ja tämän jälkeen jenkkitukimies oli taklaamassa kaikkialla. Myös puolustuksen linjan keskeltä kokenut #99 Thomas Ceken ja #97 Martti Kass tekivät isoja pelejä, aiheuttaen Crocodilesille pallonmenetyksetkin. Kun Tom Suoste karkasi kolmannen neljänneksen puolivälissä pitkään touchdown-juoksuun linjan tekemää kunniakujaa pitkin, astui Ceken esiin. Crocodilesin hyökkäys rähmäsi pallon, Ceken poimi sen itselleen, ja seuraavasta hyökkäysvuorosta Jussi Kaas oli jälleen vapaana maalialueella.

Ottelun neljännellä neljänneksellä oli Crocodilesin pelaajilta jo kaasu hieman lopussa. Osa vieraista pelasi sekä hyökkäyksessä että puolustuksessa, ja pari avainpelaajan loukkaantumista edesauttoi Royalsin tasonnostoa, ja kaksinkamppailuiden voittoa. Ottelun lopussa myös Spencer Cutlan pääsi touchdownin makuun, ja saman teki uransa ensimmäisellä Vaahteraliiga-touchdownilla keskushyökääjä #20 Innocent Ayagirwe.

Lopputulos 40-8 ei kerro ottelusta paljoakaan, mutta se kertoo totuuden. Crocodiles onnistui alussa taktiikassaan, mutta ei pystynyt toteuttamaan sitä läpi ottelun. Royals onnistui pitämään ensimmäisellä puoliajalla lukemat siisteinä, vaikka hyökkäyksen ontuminen olikin huolestuttavaa. Puolustus piti joukkueen mukana ottelussa, ja toisella puoliajalla ei hyökkäyksen onnistumisia voinut kuin ihailla. Eritoten Royalsin hyökkäyksen linjan tasonnosto oli kova, ja tämä isolta osalta ratkaisi ottelun suunnan muutoksen.

Tilastojen ulkopuolelta Royals-press nostaa esiin jo mainittujen pelaajien lisäksi #33 Stacey Thomasin ja #21 Rufail Khalifan puolustuksen puolelta. He eivät tilastoissa juurikaan näy, mikä kertoo heidän onnistuneen roolissaan enemmän kuin hyvin. Kumpainenkin pimitti heittopeleissä oman miehensä näkymättömiin, eikä kummankaan vartioimille pelaajille juurikaan palloa heitetty. Myös #34 Joakim Jakobsson teki useita avainblokkeja, mitkä avasivat varsinkin kahden pisimmän juoksu-touchdownin väylät Suosteelle ja Ayagirwelle.