Royals etenee Vaahteramaljaan

Royals etenee Vaahteramaljaan

Kaikkien aikojen mahtavin Vaasalainen jenkkifutisthrilleri nähtiin Kaarlen kentällä lauantaina, kun Wasa Royals voitti välieräkamppailussa Hämeenlinna Huskiesin luvuin 17 – 14 (10 – 8). Ottelussa johtaja vaihtui muutaman kerran, mutta pistemäärät taululla pysyivät pieninä, loistavien puolustusten johdosta. Lähes päivälleen neljä vuotta sitten Royals pelasi vielä ensimmäistä kauttaan ja kohtasi II-divisoonan finaalissa Kaarlen kentällä myös Huskiesin, tuolloin luvut olivat selvät 40-0 Royalsille. Aikaa on kulunut ja molemmat joukkueet ovat nousseet alasarjoista kotimaiseen eliittiin. Nyt käsillä oli ottelu, minkä kumpi tahansa olisi voinut voittaa, mutta Royals sen voitti ja Kuninkaallinen saaga vuosimallia 2017, jatkuu vielä yhden ottelun verran.

Viimeinen neljännes oli sellainen, että sen suurin osa paikallaolijoista muistanee loppuelämänsä. Ensin Huskies siirtyi 10-14 johtoon, mutta hetkeä myöhemmin Royals hyökkäys onnistui tiukassa paikassa ja pääsi WR #7 Aappo Salorannan 40 jaardin kiinniotolla iskuetäisyydelle. Hetkeä myöhemmin RB #34 Joakim Jakobsson karkasi uloskuvioon, koppasi QB #12 Justin Sottilaren heittämän pallon ja syöksyi maalialueelle. Tätä seurasi Huskiesin armoton TD:n metsästys. Aikaa oli vielä lähes seitsemän minuuttia eli jenkkifutiksessa ikuisuus. Huskies kuitenkin käytti QB Stan Bedwellin omilla juoksuilla kelloa ja aikalisiä otettiin vasta yrityskellon lopulla, joten Royalsin kannalta kello kävi suotuisan nopeasti. Huskies kuitenkin eteni vaarallisen tehokaan kohti maalia-aluetta ja mikäli se pääsisi pisteiden tekoon tulisi Royalsille todella kiire omalla hyökkäysvuorollaan. Tilanne käytännössä se, että jos Huskies tekee TD:n, se voittaa ja jos Royals onnistuu puolustuksessaan, se voittaa.

Huskies oli uhkaavasti jo Royalsin 23 jaardin linjalla tilanteessa 2. yritys ja 3 jaardia uusiin ja oli  pääsemässä uusiin yrityksiin heittopelillä, mutta kiinnipitorangaistus vei heitä 10 jaardia taaksepäin ja tilanteeseen 2. ja 13 uusiin. Vielä kerran Bedwell nosti joukkueensa sillasta ja juoksi itse tilanteeksi 3. ja 1 jaardi uusiin. Mikäli oma poika Jocki Jakobsson oli tehnyt hetkeä aikaisemmin ratkaisevan TD:n, niin nyt oli supervahvistusten vuoro näyttää omaa osaamistaan ja näyttää miksi heidät on joukkueeseen hankittu. Ensin LB #4 Chris Young taklasi juoksuyrityksen 3 jaardia aloituslinjan taakse ja käsillä oli ottelun kenties ratkaiseva yritys. 4. ja 4 jaardia uusiin. Jos Huskies onnistuu saamaan uudet yritykset, niin se on todella lähellä voittoa, jos Royals onnistuu pysäyttämään yrityksen, se pystyy omalla hyökkäysvuorollaan pelaamaan kellon pois ja voittamaan ottelun.

Bedwell rullaa ulos ja TE #8 Tommi Pinta on hyvissä asemissa ja aivan vapaana. Safetyn paikalla ratkaisuhetkillä pelannut #13 RJ Long näkee tilanteen ja syöksyy kohti Pintaa. Bedwell linkoaa pallon kohti paikallaan odottavan Pinnan avoimia käsiä. Pallo tekee ilmassa tuttua kierrettä vaaka-akselinsa ympäri ja lähestyy Pintaa. Kiinniotto näyttää varmalta ja Huskiesin toivo elää, mutta Long ponnistaa syöksyyn pari metriä Pinnan takana, heittäytyy ja iskee pallon maahan vain sekunninsadasosia ennen kuin Pinta saa pallon käsiinsä. Royals tulee voittamaan ottelun ja etenemään finaaliin ja tekemään jälleen kerran Vaasalaista urheiluhistoriaa. Pinta, joka on voittanut Euroopan arvostetuimman liigan, GFL:n (Saksan liiga) mestaruuden kahdesti tajuaa tilanteen heti, hän repii kypärän päästään ja takoo sillä Kaarlen kentän nurmea, Long tuulettaa, Royals juhlii ja Huskiespelaajien päät alkavat painua. Vain toinen voi voittaa.

Jenkkifutis on täynnä mahtavia hetkiä, täynnä mahtavia yksittäisiä yrityksiä ottelun alussa, keskellä ja lopussa. Ne ovat niitä hetkiä mitä uusinnoissa kelataan ja viime sekuntien ratkaisuyritykset ovat niitä, mitkä jäävät historiaan. Mukaan mahtuu kuitenkin paljon ratkaisevia pieniä suorituksia, mitä ei edes huomaa ellei niitä tiedä etsiä, mutta ne pelaajat, jotka niitä tekevät muistavat ne ja ne ovat aivan yhtä tärkeitä kuin ne suoritukset, jotka päätyvät suuren yleisön tietoisuuteen ja se on osa jenkkifutiksen suolaa. Ottelun parhaana pelaajana palkittu Royalsin DB #21 Rufail Khalifa oli ottelun aikana parrasvaloissa vain kerran, ottaessaan komean syötönkatkon. Mies kuitenkin pimensi vastustajan ykköslaiturin Roman Runnerin ja se ei näy Rufan tilastoissa, mutta se näkyy Runnerin tilastoissa siten ettei hän päässyt tekemään lähellelkään sitä tulosta, mitä häneltä on totuttu näkemään. Ottelun avauspuolikkaalla LB# Chris Young jäi makaamaan tuskissaan kentän pintaan, jokainen muistaa ottelun Tampereella keskeyttäneen jalkavamman. Paheniko se? Mies siirtyy sivurajalle ja katsomossa herää kysymys oliko se siinä? Kyseessä on kuitenkin ottelu mitä ei jätetä kesken, ei mistään hinnasta ja Young palaa kentälle muutamaa yritystä myöhemmin ja tekee yhden ottelun loppuhetkien ratkaisevimmista taklauksista.

Ottelun voi myös ratkaista muulloinkin, kuin viimeisillä hetkillä ja yksittäisillä suorituksilla. Startegiallakin on osansa ja strategia olla potkaisematta pisetitä oli tällä kertaa Huskisia vastaan. Tampere Saintsin päävalmentaja Majanderin ennakkokommenttia mukaillen, Royals voittaa koska potkaisee ainakin yhden potkumaalin, ja niinhän siinä lopulta kävi. #8 Spencer Cutlan potkaisi 43 jaardisen potkumaaliin, mikä on todella mahtava suoritus. Huskiesin strategia on olla potkimatta potkumaaleja tai edes lisäpisteitä. Kahdesti Huskies yritti pelata lisäpistettä ja kahdesti se siinä epäonnistui. Lisäksi kerran se pysäytettiin vain 6 jaardin päähin Royalsin maalista, tilanteessa missä monelle joukkueelle olisi ollut tarjolla lähes varmat 3 pistettä potkumaalin muodossa. Viimeinen ja osaltaan ratkaiseva epäonnistunut heittopeli pelattiin 25 jaardin viivalta, samalta viivalta alkoi myös se yritys, minkä aikana Cutlan potkaisi Royalsille 3 pistettä. 3 pistettä oli myös Royalsin voittomarginaali.

Voitolla Royals siis varmisti paikkansa Vaahteraliigan finaaliin eli Vaahteramaljaan. Vuonna 2013 joukkueen lanseeraustailaisuudessa julkaistiin myös uuden joukkueen visiot. Niissä mainittiin mm. tavoite nousta Vaahteraliigaan kaudeksi 2017. Tuo tavoite toteutui jo vuonna 2016. Se olisi ollut mahdollista jo vuonna 2015, mutta silloin päätettiin kehittää toimintaa vielä vuosi I-divisioonassa ja nyt tarkasteltuna päätös oli oikea, sillä haastajan asemasta huolimatta nyt ollaan tilanteessa, missä Royals taistelee 9.9.2017 amerikkalaisen jalkapallon Suomen mestaruudesta Helsingissä, Telia 5G Areenalla.